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Les esclaves du sucre à l’île Bourbon (1810-1848)

Jean-François GÉRAUD, Océan Éditions - 2008.

L’île Bourbon a vécu, à parti des années 1810, l’une des plus spectaculaires modernisations qu’ait connues le monde colonial : la "mise en sucre". Si l’initiative et les modalités de l’industrialisation de l’île relèvent de l’action d’une poignée d’habitants, sa réalisation fut sans conteste l’œuvre des esclaves, alors la majorité de la population de l’île.

Nous avons cherché, en partant de l’étude de l’intégralité des habitations-sucreries qu’à compter l’île Bourbon, à étudier l’esclavage dans sa liaison avec l’industrie sucrière, qui très vite amène des modifications du système servile.

L’esclavage, contrairement à ce que pensait Eric Williams, n’a pas été au principe du capitalisme moderne et de l’émergence de la révolution industrielle, mais il a accompagné dans l’île, et de manière beaucoup plus précoce que dans le monde antillais, la mise en place d’une forme de capitalisme. Les ajustements progressifs entre esclavage et capitalisme ont trouvé des limites structurales que les habitants ont tenté de dépasser, assujettissant le système servile aux contraintes du productivisme, et l’esclavage au modèle ouvrier.

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